‘Britney era a pezzi. Sono stato distrutto ed è orribile’: Elton John sull’aiutare Britney Spears a cantare di nuovo | Elton John

Ta luglio, in un piccolo studio nel seminterrato di Beverly Hills circondato da candele, luci colorate, tastiere e il suo nuovo marito, Britney Spears ha riavviato la sua carriera musicale. Sei anni dal suo ultimo album e nove mesi da quando è stata liberata dalla tutela che aveva governato la sua vita per 13 anni, era nello studio di casa del produttore Andrew Watt, a registrare le sue parti per Hold Me Closer, un duetto con Elton John che mescola forse il suo successo definitivo, Tiny Dancer del 1971, con la sua canzone del 1992 The One (e un trattino di Don’t Go Breaking My Heart del 1976).

La Spears è arrivata con la sua voce riscaldata e ha determinato le idee sul suo contributo e ha inchiodato la performance in meno di due ore. “Ha cantato in modo fantastico”, dice John dalla sua casa nel sud della Francia. “Tutti dicevano che non pensavano che lei potesse più cantare. Ma ho detto che era brillante quando ha iniziato, quindi penso che possa farlo. E lei lo ha fatto, ed ero così elettrizzato da quello che ha fatto”.

Pubblicato oggi, l’euforico Hold Me Closer segue Cold Heart, il duetto di John del 2021 con Dua Lipa, che ha combinato i suoi successi Rocket Man, Sacrifice, Kiss the Bride e Where’s the Shoorah? e lo ha reso il primo artista solista a segnare un singolo nella Top 10 del Regno Unito in sei diversi decenni. “Voglio farne uno ogni anno per un disco estivo divertente e felice”, dice John. Dopo che lui e Watt hanno creato il nuovo remix di Tiny Dancer, non erano sicuri di chi invitare come cantante ospite. Poi il marito di John, David Furnish, ebbe un’idea. “Ha detto che sarebbe stato meraviglioso per Britney Spears farlo”, dice John, mentre la coppia si siede fianco a fianco il giorno dopo aver sorpreso i commensali in un ristorante di Cannes con un’esibizione improvvisata della canzone. “Ho detto, è un’idea davvero sorprendente. Non faceva niente da così tanto tempo. Ho seguito quello che le stava succedendo per molto tempo”.

Il singolo Hold Me Closer.

John era stato un ammiratore sin dal primo giorno. “Ha appena pubblicato dischi incredibilmente brillanti”, dice. “Ha cantato e ballato in modo così bello.” Si sono incontrati per la prima volta alla festa di visione degli Oscar della fondazione Aids nel 2013, ed era “adorabile – adorabile”. E allo stesso tempo avevano le rispettive residenze a Las Vegas, lei al Planet Hollywood, lui al Caesars Palace. Ma anche se spesso alloggiavano nello stesso condominio, “non ci vedevamo davvero”, dice John.

Dato quello che ora sappiamo, è difficile immaginare che molte persone abbiano visto la Spears in quel momento. Nella sua spaventosa testimonianza a un’udienza in tribunale sulla sua tutela nel giugno 2021, la Spears ha affermato di essere stata punita e messa al litio per aver rifiutato alcune nuove coreografie durante la residenza, e si è paragonata a una schiava, guadagnando milioni per i controllori dell’accordo, tra cui suo padre, Jamie Spears, pur ricevendo lei stessa un’indennità settimanale di $ 2.000.

Elton John durante il suo tour Farewell Yellow Brick Road a New Orleans a gennaio. Fotografia: Derick Hingle/AP

Nel gennaio 2019 ha annullato la residenza e ha annunciato una “pausa lavorativa a tempo indeterminato”. Subito dopo, il movimento #FreeBritney è diventato mainstream, convinto – esattamente, sarebbe emerso – che la Spears fosse sfruttata e maltrattata. Nel settembre 2021, il New York Times ha pubblicato il documentario Framing Britney Spears, che descrive in dettaglio la sua lotta con suo padre. Giovanni l’ha guardato. “Ti dimentichi che a quel tempo era la più grande star del mondo. E vedere cosa le è successo mi fa così arrabbiare. Quello che è successo a lei non sarebbe dovuto succedere a nessuno”.

La Spears è stata liberata dalla sua tutela da un giudice nel novembre 2021. Il mese successivo, ha affermato che le sue esperienze l’hanno spaventata per l’industria musicale, senza alcuna intenzione di riprendere la sua carriera. “Non fare più la mia musica è un modo per dire ‘vaffanculo'”, ha scritto su Instagram. Ma non aveva bisogno di essere convinta per unirsi a John per il duetto, dice.

La Spears stava per volare a Londra per registrare con John, ma era nel mezzo della luna di miele dopo il matrimonio con il modello e attore iraniano americano Sam Asghari – le era stato impedito di sposarsi o di gestire il proprio controllo delle nascite sotto la tutela – e così registrato con Watt nel suo studio di Los Angeles. Non l’aveva mai incontrata prima. Quando è arrivata, hanno parlato della musica che amavano. “Mi ha chiesto quali fossero i miei artisti preferiti – Prince – e io le ho chiesto chi fosse il suo. Ha detto Elton John,” dice Watt. “La canzone significava così tanto per lei e puoi sentirla nella sua performance vocale. Sta cantando a squarciagola.

Era come se non fosse passato tempo dall’ultima volta che la Spears è entrata in uno studio, aggiunge Watt. “Era così preparata. Aveva passato del tempo con il disco e sapeva come voleva farlo”. Per costruire la canzone, spiega meticolosamente, ha preso la chitarra da Tiny Dancer, originariamente sepolta così in basso nel mix che si poteva a malapena sentirla, e ha giocherellato con il tempo. Estrarre il basso e le corde originali e accelerarli gli ha dato un’atmosfera da discoteca. Per amplificare quel senso di trascendenza, ha punteggiato la canzone con un campione di “tienimi più vicino” che sale al cielo. E John ha suonato il nuovo pianoforte Rhodes (quelle sono le sue voci originali).

Il produttore musicale Andrew Watt nel suo studio di casa a Los Angeles.
Il produttore musicale Andrew Watt nel suo studio di casa a Los Angeles. Fotografia: Chris Pizzello/Invision/AP

Watt ha 31 anni, la prima età per essere stato un grande fan della Spears d’infanzia con i suoi poster sul muro. Ora si trovava di fronte a una delle più grandi pop star di tutti i tempi che registrava la sua voce istantaneamente identificabile, stroboscopica e stridente nella stessa stanza. “È incredibile nello stratificare la sua voce e raddoppiare, che è una delle cose più difficili da fare. Si è davvero spinta, vocalmente. A volte, quando produci, la cosa più bella al mondo che puoi fare è non dire nulla, quindi lascio che sia lei a fare le sue cose. È così brava a sapere quando ha preso la giusta interpretazione. Ha preso il controllo completo”.

La Spears ha registrato prima le parti in falsetto, poi le linee in cui si allaccia. Watt non ha mai dovuto chiederle di fare nulla e l’ha osservata mentre esigeva i suoi standard elevati. “Continuava a dire: ‘No, ancora, ancora, ancora.’” Poi ha avuto un’“idea straordinaria”, dice. “Voleva ascoltare la musica un sacco di volte e ha iniziato a fare tutte le sue incredibili improvvisazioni che rendono il disco così suo. Tiny Dancer con la sua voce è abbastanza speciale, ma poi ha attraversato e fatto tutte queste corse incredibili.

Una volta che avevano registrato, la Spears era “incredibilmente specifica” su come voleva che la sua voce e i suoi livelli fossero mescolati, dice. “Era davvero collaborativa e aveva ottime idee sulla produzione. È un’esperta di musica per farti ballare”. (La principale forma di performance della Spears negli ultimi anni è stata la pubblicazione di video di danza auto-coreografati su Instagram.) “Molti dei suoi dischi sono la perfezione pop, ha lavorato con i più grandi di tutti i tempi e ha creato un pop senza tempo. Abbiamo sperimentato l’accelerazione del disco e l’aumento di alcuni elementi del suono per farlo pompare e farti venire voglia di ballare”.

Britney Spears si esibisce a San Jose, in California, nel 2016.
Britney Spears si esibisce a San Jose, in California, nel 2016. Fotografia: Steve Jennings/WireImage

Dato quanto la Spears abbia affermato di essere in procinto di creare la propria musica durante il conservatorio, deve essersi sentita libera di esercitare la sua esperienza in studio, suggerisco. “Non ci siamo davvero occupati di questo”, afferma Watt. “È venuta lì per cantare e registrare. È così professionista. E se era qualcosa a cui stava pensando, lo ha messo tutto nel disco”.

È stato dopo, ammette John, che la Spears aveva bisogno di essere convinta che pubblicare il brano fosse la cosa giusta da fare. (Il 25 agosto, ha twittato di essere “un po’ sopraffatta… è un grosso problema per me!!!”) “Dovevamo convincerla ad approvare quello che ha fatto”, dice. “È stata via così tanto tempo – c’è molta paura lì perché è stata tradita così tante volte e non è stata ufficialmente sotto gli occhi del pubblico per così tanto tempo. Le abbiamo tenuto la mano durante l’intero processo, rassicurandola che tutto andrà bene”.

“Sono così entusiasta di poterlo fare con lei perché se è un grande successo, e penso che potrebbe esserlo, le darà molta più sicurezza di quella che ha già e si renderà conto che le persone la amano davvero e prenditi cura di lei e vuoi che sia felice. Questo è tutto ciò che chiunque sano di mente vorrebbe dopo aver attraversato un periodo così traumatico”.

John non è estraneo ad aiutare i musicisti che incontrano difficoltà nella loro vita personale o professionale, da George Michael, Robbie Williams e Geri Horner (Halliwell) negli anni ’90 ad artisti contemporanei come Lewis Capaldi, Oliver Sim degli xx e Sam Fender. È motivato dai ricordi delle proprie lotte, dice. “È difficile quando sei giovane. Britney era distrutta. Ero a pezzi quando sono diventato sobrio. Ero in un posto terribile. Ho passato quella sensazione di rottura ed è orribile. E fortunatamente, sono sobrio da 32 anni ed è il più felice che abbia mai visto. Ora ho l’esperienza per poter consigliare le persone e aiutarle perché non voglio vedere artisti in un luogo oscuro. Molti artisti, penseresti che avrebbero molta autostima ma non è così, ed è per questo che saliamo sul palco e riceviamo gli applausi, e poi usciamo dal palco e torniamo al punto di partenza .”

Vuole che i musicisti “si godano quello che fanno e sentano che ne vale la pena”, dice. “Meritano di essere felici e di essere amati e di avere un’affermazione da qualcuno come me. Quando sono andato per la prima volta in America, ho ricevuto affermazioni da Leon Russell, George Harrison, The Band, Neil Diamond – mi ha reso così felice. Ti fa capire che gli importava e mi ha dato la conferma che quello che stavo facendo era OK.

Gli artisti da bambini nell'opera d'arte di Hold Me Closer.
Gli artisti da bambini nell’opera d’arte di Hold Me Closer.

Il supporto tra pari è una cosa: il settore dovrebbe essere regolamentato meglio per supportare i musicisti e prevenire lo sfruttamento? “Si tratta di avere un buon manager per cominciare”, dice John. “Qualcuno che è con te 24 ore su 24, 7 giorni su 7, che crede in te. Si tratta di raggiungere. Non ho mai contattato e chiesto aiuto perché pensavo, sono troppo orgoglioso – mi farà sentire debole. Molti di questi artisti non chiedono aiuto, quindi l’ho scoperto e ho chiamato e poi ci siamo incontrati.

“Non so davvero dell’industria musicale. Ognuno ha un caso diverso. Oggi è molto difficile per i giovani musicisti iniziare una carriera. Sam Fender ce l’ha fatta con il suo secondo disco. La piccola Simz è stata fantastica, ma non è potuta andare in America perché non aveva i soldi per fare il suo tour, il che è un disastro per lei perché il disco sta andando abbastanza bene in America. Quindi c’è molta pressione. È quello che è. Ma io sono zio Elton. Possono telefonarmi”.

Per quanto riguarda la Spears, ha twittato prima del rilascio che sta imparando “ogni giorno è una tabula rasa per cercare di essere una persona migliore e fare ciò che mi rende felice … Voglio essere senza paura come quando ero più giovane”.

“La riabilitazione è una cosa meravigliosa per chiunque”, dice John. “E sto solo incrociando le dita sul fatto che questo le restituirà la fiducia in se stessa per tornare in studio, fare più dischi e rendersi conto che è dannatamente brava”.

Hold Me Closer è ora disponibile.

Leave a Comment