I Grizzlies emergenti cercano un finale forte, il successo nei playoff

Guidato da Ja Morant, Memphis è pronto a fare rumore nei playoff molto prima di quanto molti si aspettassero.

L’obiettivo di Ja Morant è quello di offrire ai Memphis Grizzlies molto di più della memorabile schiacciata a 360 gradi durante il suo primo All-Star Game.

Il playmaker del terzo anno ha in programma di consegnare a Memphis un titolo NBA.

“Il nostro obiettivo è vincere il campionato e sento che finché rimaniamo bloccati, continuiamo a crescere insieme, a giocare insieme, quell’obiettivo può essere raggiunto”, ha detto Morant. “Dobbiamo solo mantenere la rotta, prenderla giorno dopo giorno e lasciarla giocare.”

Dopo aver dovuto farsi strada nella postseason della scorsa stagione, i sorprendenti Grizzlies hanno il terzo miglior record assoluto della NBA con 22 partite rimanenti. Seguono solo Phoenix (48-10) e Golden State (42-17) con Memphis (41-19) solo 1 partita e 1/2 dietro i Warriors.

È una svolta impressionante dopo essere stato 9-10 il 27 novembre con Morant prima eliminato per un ginocchio sinistro infortunato, poi protocolli di salute e sicurezza che gli sono costati 12 partite. Da allora, i Grizzlies sono 32-9 e guidano la NBA in diverse categorie statistiche.

Memphis è alla pari con Charlotte come la squadra con il punteggio più alto della NBA con una media di 113,8 punti a partita. I Grizzlies guidano anche il campionato per rimbalzi (48,9), palle rubate (10,1) e stoppate (6,3) a partita anche con gli infortuni che limitano Dillon Brooks, il loro miglior difensore perimetrale, a 21 partite.

L’allenatore del Golden State Steve Kerr crede che i Grizzlies siano solidi su entrambe le estremità del campo.

“Un’ottima squadra a doppio senso, creativa su entrambe le estremità”, ha detto Kerr. “Anche con i ragazzi che hanno, sono davvero profondi e flessibili. Sono caldi in questo momento.

Questo è ciò che volevano i Grizzlies quando il proprietario del controllo Robert Pera ha scosso il suo front office nell’aprile 2019 e ha nominato Zach Kleiman direttore generale. Memphis aveva già Jaren Jackson Jr. come quarta scelta assoluta nel 2018, poi ha conquistato Morant al numero 2 nel 2019.

Kleiman ha assemblato una squadra molto giovane e profonda con 12 Grizzlies nella loro terza stagione NBA o meno. Il centro Steven Adams, un’acquisizione commerciale la scorsa estate, è il più anziano nella sua nona stagione. Il debuttante Ziaire Williams, la decima scelta assoluta, è attualmente titolare insieme a Desmond Bane, la trentesima scelta nel 2020.

I giocatori dei Grizzlies hanno assalito Ja Morant durante il suo tributo per essere stato un titolare dell’NBA All-Star.

L’allenatore del terzo anno Taylor Jenkins li ha portati a giocare in una difesa avara guidata da Jackson, terzo nella NBA, bloccando 2,17 tiri a partita. Trasformano i blocchi e rubano in più punti di contropiede di chiunque altro in campionato con i Grizzlies che finiscono con molte schiacciate ad alta quota.

“Quando lo facciamo, è una scintilla, e siamo davvero pericolosi quando usciamo in campo aperto”, ha detto Jenkins.

La preparazione per i Grizzlies richiede molta attenzione alla difesa di transizione di Memphis. L’allenatore di Detroit Dwane Casey attribuisce ai Grizzlies il merito di avere eccellenti mani difensive e Jenkins e il suo staff li mettono in un sistema che si adatta perfettamente a Memphis.

“Sono una manciata”, ha detto Casey. “Non vedo molti punti deboli. Guardi le altre squadre in Occidente e vedi i Memphis Grizzlies proprio lì in cima”.

I Grizzlies sono 19-0 quando hanno segnato almeno 120 punti e hanno iniziato a febbraio segnando almeno 120 punti in sei partite consecutive, la serie più lunga di qualsiasi squadra NBA in questa stagione.

Morant è la ragione delle grandi speranze dei Grizzlies quando iniziano la seconda metà giovedì sera al Minnesota.

È il settimo miglior marcatore della NBA con una media di 26,8 punti a partita. È anche sulla buona strada per diventare il sesto giocatore nella storia del campionato con una media di almeno 25 punti, cinque rimbalzi e cinque assist a partita all’età di 22 anni o meno. Gli altri sono Oscar Robertson, Michael Jordan, Tracy McGrady, LeBron James e Luka Doncic.

Giannis Antetokuonmpo, l’MVP delle finali che ha portato Milwaukee al titolo la scorsa estate, ha detto che Morant e i Grizzlies sono un’altra piccola squadra di mercato che può competere per il campionato.

“Ha una squadra incredibile”, ha detto Antetokounmpo. Hanno una grande cultura, un grande allenatore. Il cielo è il loro limite”.

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