Small Fish, Big Pond: Celebrando i pesciolini della Champions League

L’ultima edizione della competizione da completare durante la normalità pre-Covid, la Champions League 2018-19 è stata definita da anomalia.

Il Tottenham ha raggiunto la sua prima finale; il vincitore finale Il Liverpool è diventata solo la terza squadra nella storia della competizione a ribaltare uno svantaggio di 3-0 in semifinale all’andata; e, per la prima volta in 14 anni, gli ultimi quattro hanno avuto un rappresentante al di fuori dei primi cinque campionati europei: l’Ajax, i Ten Hag Babes.

Dopo l’agonizzante uscita dagli Spurs, l’Ajax ha venduto la spina dorsale della sua nuova generazione d’oro per un totale di 170,5 milioni di euro, con Matthias de Ligt, Frenkie de Jong e Kasper Dolberg che si sono uniti rispettivamente a Juventus, Barcellona e Nizza. Con ciò, avrebbero dovuto tornare al loro status regolare nell’era moderna: giganti nei Paesi Bassi ma periferici rispetto all’élite europea.

E inizialmente, è esattamente quello che è successo. Nel 2019-20, l’Ajax è stato in testa alla classifica dell’Eredivisie quando la campagna è stata abbandonata a causa della pandemia, prima di rivendicare il titolo numero 35 la scorsa stagione. Tuttavia, sono usciti dalla Champions League nella fase a gironi entrambe le volte, entrando in Europa League e uscendo contro il Getafe nei sedicesimi e poi con la Roma nei quarti di finale.

Ma ora l’Ajax è pronto a rinunciare ancora una volta alla perifericità. “Vogliamo andare oltre in Champions League; vogliamo infastidire i club d’élite in Europa”, ha detto Erik ten Hag dopo che la sua squadra si è assicurata la qualificazione per la fase a eliminazione diretta di questa stagione con due partite di anticipo (hanno terminato la fase a gironi come una delle sole due squadre con un record del 100%, l’altra essendo il Bayern Monaco).

Mentre l’Ajax si prepara per l’andata degli ottavi di finale con il Benfica, diamo un’occhiata ai numeri che circondano altri outsider che sono andati in profondità da quando la Coppa dei Campioni è stata ribattezzata Champions League prima del 1992-93.


Ajax 2018-19

L’Ajax ha avuto una sorpresa conquistando il quarto titolo europeo nel 1994-95, ma in quella stagione erano sfavoriti? Certamente non nella stessa misura del 2018-19; le semifinali di Champions League sono diventate un negozio sempre più chiuso.

Ma l’attuale raccolto dell’Ajax potrebbe avvicinarsi ancora di più al saccheggio di quel negozio rispetto alle stelle del 2018-19. Assemblato attraverso una delle grandi ricostruzioni dell’era moderna, questa è una nuova squadra e molto probabilmente più forte.

A livello nazionale, l’Ajax è stato impenetrabile in questa stagione, subendo solo cinque gol in 23 partite mentre inseguiva il titolo di Eredivisie numero 36. Ha subito lo stesso numero di gol nelle sei partite del girone di Champions League (proprio come nel 2018-19). , che potrebbe non sembrare così impressionante al confronto, ma l’Eredivisie – con tutto il rispetto – non è la Champions League.

Nel 2018-19 e 2021-22, l’Ajax ha rallentato la creatività degli avversari della fase a gironi a livelli simili, rinunciando a 7,49 gol previsti su 63 tiri nel primo e 7,72 xG da 58 colpi in quest’ultimo. Entrambe le volte, si sono scontrati con uno degli attaccanti più clinici d’Europa e li hanno tenuti fuori in due incontri su tre. In questa stagione, il portiere del Borussia Dortmund Erling Haaland si è infortunato durante la trasferta dell’Ajax in Germania, ma ha pareggiato tre parate dal portiere veterano Remo Pasveer quando il BVB ha perso 4-0 ad Amsterdam – mentre nel 2018-19, Robert Lewandowski ha segnato una doppietta per il Bayern in una 3-3 alla Johan Cruyff Arena prima di sparare un raro colpo a salve nell’incontro inverso.

La differenza statistica più distinguibile tra Ten Hag Babes 2.0 e la precedente incarnazione, tuttavia, è ciò che hanno fatto finora dall’altra parte del campo. Quasi certamente non eguaglieranno il totale di 119 gol in Eredivisie 2018-19, ma hanno quasi raddoppiato la loro produzione nella fase a gironi della Champions League 2018-19 di 11; solo il Bayern ha segnato più gol nella fase a gironi di questa stagione (22) rispetto ai 20 dell’Ajax. Sébastian Haller (che l’Ajax ha accidentalmente lasciato fuori dalla rosa dell’Europa League la scorsa stagione) ha segnato 10 di questi 20 ed è il miglior marcatore della Champions League di questa stagione in quanto sta. L’internazionale della Costa d’Avorio ne ha uno in più gol a suo nome di Lewandowski nonostante abbia giocato 118 minuti in meno.


PSV 2004-05

Gli straordinari exploit dell’Ajax nel 2018-19 hanno posto fine al quintopolio di 13 stagioni di Premier League, LaLiga, Bundesliga, Serie A e Ligue 1, che insieme avevano rappresentato i precedenti 52 posti in semifinale. E anche la semifinale era andata in Olanda nel 2004-05, quando il PSV, vincitore della Coppa dei Campioni 1987-88, sognava la sua seconda finale – e sotto lo stesso allenatore, Guus Hiddink.

I migliori di Eindhoven sono stati pochi istanti prima di estendere quel sogno almeno ai tempi supplementari – solo per Massimo Ambrosini che è saltato fuori con un 91st-minuto di testa che alla fine manderebbe il Milan a qualificarsi per i gol in trasferta. Tra i lati positivi, il PSV ha evitato di essere il destinatario del “Miracolo di Istanbul” del Liverpool. Quella squadra del PSV, capitanata da Mark van Bommel e composta anche da artisti del calibro di Alex, Phillip Cocu e Park Ji-sung, è diventata la prima squadra a raggiungere le semifinali dopo aver terminato la fase a gironi con una differenza reti negativa (-1). È stato ripetuto solo una volta – nel 2018-19 dagli Spurs, che in realtà ha perso contro il Liverpool.

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FC Porto 2003-04

La stagione precedente, il Porto ha fatto ciò che il PSV non ha potuto e ha conquistato il secondo titolo europeo a 27 anni di distanza dal primo. La prima squadra di José Mourinho alla conquista del continente rimane l’unica squadra in questo secolo fuori dai primi cinque campionati a raggiungere la finale di Champions League, non importa vincerla.

In una prestazione spietatamente efficiente a Gelsenkirchen, città che ospitava l’esterno sinistro, il Porto ha segnato solo sei tiri ma ha spazzato via il Monaco per 3-0 grazie ai gol di Carlos Alberto (non quello, ovviamente), Deco e Dmitri Alenichev. Da allora, solo un’altra finale di Champions League è stata vinta con tre gol di margine in 90 minuti: il 2017, quando il Real Madrid ha battuto la Juventus 4-1 (il Real ha anche battuto l’Atlético Madrid 4-1 dopo i tempi supplementari nel 2014). prima della finale, tuttavia, consisteva generalmente in affari più stretti. Le loro tre vittorie nei gironi sono arrivate tutte con un solo gol; poi, negli ultimi 16, Costinha ha 90th-Il pareggio del minuto di ritorno li ha mandati in qualifica a spese del Manchester United – e ha inviato un felice Mourinho che correva notoriamente lungo la fascia dell’Old Trafford. Il Porto ha vinto i quarti di finale in modo relativamente comodo, a un certo punto con un vantaggio complessivo di 3-0 sul Lione prima di avanzare sul 4-2, ma il servizio normale è ripreso in semifinale contro il Deportivo La Coruña, in cui le squadre non potevano essere separate fino a quando Rigore di Derlei a un’ora dalla gara di ritorno.

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Dinamo Kiev 1998-99

La Dynamo Kyiv detiene il primato di essere l’unico club ad aver raggiunto le semifinali di Champions League / Coppa dei Campioni in rappresentanza di diversi paesi. E lo hanno fatto sotto lo stesso allenatore, il venerato Valeriy Lobanovskyi – tre volte, infatti, una in ciascuno dei suoi stint al timone.

Dopo aver perso complessivamente 2-1 contro il Borussia Mönchengladbach nel 1977 e 4-2 contro il Porto nel 1987, la Dynamo – che aveva superato entrambi i turni di qualificazione – sperava di fare la terza volta fortunata nel 1999. Ma dopo aver battuto il Real Madrid 3-1 nei quarti di finale* sono stati eliminati 4-3 dal Bayern in semifinale. E proprio come il PSV, vedrebbero la squadra che ha infranto i propri sogni soccombere a una rimonta poco credibile degli avversari inglesi in finale (e Solskjær ha vinto e tutto questo).

Tuttavia, due membri di quella grande squadra della Dynamo avrebbero assaporato il successo in Champions League quattro anni dopo. Kakha Kaladze e Andriy Shevchenko sono stati coinvolti quando il Milan ha vinto una delle finali più tranquille battendo la Juventus ai rigori all’Old Trafford dopo che era finita 0-0 – con Shevchenko che ha segnato il calcio di rigore decisivo dopo che Kaladze aveva visto la sua parata.

*Il 1998-99 è stata l’ultima edizione della Champions League prima di espandersi a 32 squadre

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Panathinaikos 1995-96

Se mai ti verrà chiesto di nominare tutti i 42 finalisti di Champions League/Coppa dei Campioni in un quiz da pub (non si sa mai), il Panathinaikos sarà probabilmente uno di quegli ultimi per cui ti stai scervellando con lo scadere del tempo (beh , lo sarebbero stati fino a quando non leggerai questo). Nel 1971, gli Ateniesi – che non sono nemmeno il club di maggior successo della Grecia – hanno perso contro l’Ajax a Wembley. Arrivarono in semifinale nel 1984-85, dove furono sconfitti complessivamente per 5-0 dal Liverpool.

Nella semifinale del 1996, il Panathinaikos ha avuto la possibilità di vendicarsi L’Ajax, poi i detentori – e hanno portato un vantaggio di 1-0 ad Atene. Ma non è stato così per la squadra di Juan Ramón Rocha, che ha perso 3-0 al ritorno.

Il Panathinaikos avrebbe perso di poco contro il Barcellona nei quarti di finale 2002-03 e il Villarreal negli ottavi sei anni dopo, ma da allora si è qualificato solo una volta. Tuttavia, almeno i loro fan possono cantare forte e orgogliosi di come la loro squadra sia ancora la più meridionale mai apparsa in finale (il Siviglia feticista dell’Europa League è probabilmente l’unica minaccia vagamente praticabile a questo cambiamento).

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