State of Wriddhiness: come l’immagine di Saha è cambiata dall’oggi al domani

Per un uomo che parlava a malapena molto – anche sua moglie ha detto in passato che la sua inespressività di tristezza o gioia è l’unica cosa per cui vorrebbe “tagliare segni”, Widdhiman Saha ha causato una tempesta sulla scia del suo non- selezione per i test dello Sri Lanka. Opportunamente, con il minor numero di parole possibile semplicemente riaffermando i fatti su chi gli ha detto cosa – da Chetan Sharma a Sourav Ganguly a Rahul Dravid, e soprattutto, twittando un sms di un giornalista che ha raccontato la propria storia. Mai prima d’ora nella sua carriera è stato discusso così tanto dal pubblico; ora fa parte di meme e Gif per inchiodare cosa c’è che non va nel sistema. Chi avrebbe mai pensato che Saha, l’uomo tranquillo e discreto che si trascinava dietro i moncherini con impressionante furtività, sarebbe diventato il ragazzo poster per abbattere alcuni ego.

L’inizio, però, non avrebbe potuto essere più improvviso. Rohit Sharma è inciampato durante il riscaldamento prima dell’inizio del test di Nagpur 2010 e ha dovuto aspettare il suo debutto nei test per quasi altri quattro anni. L’uomo sul cui piede era inciampato Rohit, Saha, si è ritrovato di fronte a un rovente Dale Steyn nelle circostanze più improbabili: un wicketkeeper di riserva di seconda scelta che ha debuttato al Test come battitore specializzato al numero 7, perché c’erano nessun battitore specializzato è rimasto nella squadra tra cui scegliere. Ha lasciato la sua terza palla; si è invertito in ritardo per schiantarsi contro il moncone spento.

L’allora 25enne Saha aveva imparato quella che sarebbe diventata la lezione decisiva della sua carriera nel modo più duro: la necessità di essere sempre pronti, indipendentemente dalle circostanze. Era stato gettato nel profondo, senza alcun preavviso, quando tutto ciò per cui era stato pronto era una vista a bordo piscina. Da allora, si è sempre preparato per una partita presumendo che sarebbe stato nell’XI di gioco. Anche se ha trascorso gran parte della sua carriera in panchina.

Ha aspettato Deep Dasgupta durante i suoi primi giorni per il Bengala. Ha aspettato la SM Dhoni durante i suoi primi anni per l’India. E poi, anche se l’allora capitano Virat Kohli lo definì il miglior wicketkeeper del mondo, aspettò i test casalinghi e i test del pallone rosa perché Rishabh Pant aveva i primi dibs altrove. Stoico è un eufemismo per quasi un’intera carriera trascorsa nella preparazione sapendo che la norma era che non eri richiesto. È forse adatto a chiamarlo uno stato di vertigine.

Per tutto il tempo, fino alla fine – e gli è stato detto dall’allenatore e dal capo selezionatore che in realtà è la fine – non c’era quasi mai una questione di forma fisica o prestazioni se fosse stato disponibile. Come potrebbe esserci, da un uomo che è tornato da un intervento chirurgico alla spalla a 34 anni e si è tuffato dopo aver ripreso l’allenamento per cadere sulla stessa spalla? Il tuffo era istintivo per il portiere che aveva iniziato come portiere, e Saha non avrebbe frenato quell’istinto per sopravvivere un po’ più a lungo come una versione minore di se stesso.

Quei salti di perfezione, paralleli al suolo, il corpo assolutamente orizzontale dalla testa ai piedi, e guanti in qualche modo fermi in mezzo a quell’esplosione di movimento, finché non si aprirono e si richiuderono al momento giusto per inghiottire la palla. Naturalmente, c’è molto altro da ricordare, e questo di per sé dice molto su come un uomo discreto praticasse un’arte che si dice sia eseguita al meglio quando passa inosservata.

Sicuramente deve essere successo – dopotutto ha operato soprattutto in India – ma non si può ricordare subito la palla morente che ha turbato Saha. Non tenterebbe né di cadere in fretta in avanti per cercare di prenderlo nel mezzo tiro al volo, né di scuotere la testa in quella che è una reazione riflessa perfettamente accettabile per evitare un colpo da un rimbalzo potenzialmente imbarazzante. Scendeva di lato sul ginocchio sinistro, apriva la gamba destra come seconda linea di difesa, manteneva i guanti in verticale e quasi a toccare l’erba, e faceva entrare tranquillamente la palla. Forse è la memoria che gioca brutti scherzi, forse lo è l’effetto che ha avuto il suo controllo assoluto sul lavoro, ma avrebbe anche potuto chiacchierare per primo errore mentre faceva tutto questo. Stava allungando il discreto verso il performativo, ma rimanendo ben entro i limiti.

Lo spinner e il battitore sanno che la palla girerà su un campo logorante in India, ma nessuno dei due può dire con certezza quanto. La visuale del portiere è bloccata dal battitore, quindi ha meno input con cui lavorare. Ma mentre la palla furiosa sputava oltre i cuscinetti sui turner, Saha arrivava dietro la linea lungo il lato della gamba, dopo aver valutato con precisione la lunghezza del passo laterale necessario.

Come per i migliori portieri, Saha lo sapeva. Sapeva quando alzarsi, quando stare basso, quando lasciare che i guanti cavalcassero il rimbalzo. Ed era anche abbastanza consapevole da balzare all’azione e volare su una punta stupida o una gamba corta se erano vacanti e si presentava una possibilità.

Non che fosse bravo solo contro lo spin. È il raro portiere indiano che si è spostato agilmente di lato alla sua destra e ha raccolto la palla alla sua sinistra contro i pacer. Tradizionalmente, è il modo australiano; gli inglesi preferivano avere i loro corpi dietro la palla nel caso in cui lo swing postumo prevalente nel loro paese li ingannasse. Saha non aveva tali dubbi.

È un cliché in parte perché viene spesso gettato liberamente, ma si può tranquillamente affermare senza tale pericolo che Saha è nato per mantenere il wicket.

Era qualcosa che il cricket indiano era abbastanza saggio da riconoscere all’inizio di un’era in cui custode-battitore è stato sostituito da battitore-custode, un cambiamento guidato nel paese dal grande predecessore di Saha. Ma Saha era così avanti agli altri come portiere che i suoi 13 cento di prima classe non hanno sofferto rispetto a Dinesh Karthik (28), Parthiv Patel (27) e Naman Ojha (22). E badate bene, tutti e tre i concorrenti hanno iniziato la loro carriera molto prima di Saha.

Il fatto che potesse combattere un buon combattimento con il pipistrello quando chiamato ha anche rafforzato la sua causa. Ciò era visibile subito dopo quell’anatra al debutto a Nagpur, quando, nel secondo inning, ha resistito per due ore e mezza a un attacco composto da Steyn, Morne Morkel, Wayne Parnell e Jacques Kallis.

Ma le percezioni possono tagliare in entrambi i modi. L’immagine di Saha come portiere del test era così fissa che ha giocato solo nove ODI nonostante avesse una media di battuta in List A migliore di Karthik, Patel e Ojha, tutti e tre i quali hanno giocato in tutti e tre i formati per il paese.

Saha probabilmente ha creato un caso migliore per i T20I – senza ottenere nemmeno una partita – con un tasso di strike più rapido nel formato più corto rispetto a Patel e Ojha, e appena dietro Karthik (133) a 130. Anche ora, Saha ha tanti secoli di T20 quanti Pant ha, e quest’ultimo deve ancora farne uno in una finale IPL.

Il primo dei tre secoli di prova di Saha è arrivato da una posizione di 126 su 5 a St Lucia, dove lui e R Ashwin hanno riportato in vita l’India a un totale di 353. Era il 2016, l’anno centrale tra i tre migliori della carriera di Saha immediatamente successivo Dhoni’s Test ritiro alla fine del 2014. Sarebbe stato infortunato per quasi due anni dopo il tour in Sud Africa all’inizio del 2018 e Pant si sarebbe affermato saldamente come futuro oltre che presente.

Tuttavia, Saha sarebbe rimasto fedele alla sua vocazione primaria e non avrebbe mai cercato di trasformarsi in un altro ruolo. È stato scelto come portiere specializzato del pallone rosa per il tour in Australia 2020-21 e non ha concesso un solo addio in 93 over nel test giorno-notte di Adelaide. All’inizio del 2020, durante il blocco della pandemia, aveva twittato un video di lui che si esercitava sulla terrazza di casa. Avrebbe lanciato una palla in un angolo; rimbalzerebbe da un muro all’altro, o colpirebbe l’intersezione e ritornerebbe con diverse angolazioni. Saha avrebbe raccolto tutto.

Ha compiuto 37 anni lo scorso ottobre. Settimane dopo, KS Bharat ha fatto un’entrata impressionante come sostituto dietro i monconi a Kanpur. Settimane dopo, Pant ha superato i 104 licenziamenti di Saha a Johannesburg. Il tempo era scaduto, ma a meno che tu non sia Sachin Tendulkar, non ci sono addii perfetti nel cricket indiano.

In armonia – inteso con il gioco di parole – con la natura dell’uomo, il dramma aveva circondato la gestione dell’infortunio di Saha e la sua comunicazione da parte del consiglio nel 2018, e ora c’è stato rumore sulla sua graduale eliminazione. Perché quando si trattava di questioni sul campo, oltre 40 test distribuiti su 12 anni, non c’era mai una questione di forma fisica o prestazioni. Avremmo potuto vedere l’ultimo dei puri custodi nel cricket indiano, e non ha portato altro che pura gioia a un’arte in diminuzione.

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